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L'Utah : Salt Lake City, Kanab, St George, Moab, Lake Powell

L’Utah : Salt Lake City, Kanab, St George, Moab, Lake Powell

Quelque chose comme un miracle : miracle que les mormons aient su faire surgir d’un désert minéral leur capitale Salt Lake City, l’une des plus surprenantes villes des Etats-Unis ; miracle des fabuleux parcs nationaux qui jalonnent tout le sud de l’Etat, miracle d’une nature dans toute sa féerie, comme un inépuisable livre des merveilles.Un quasi-désert. Mais un désert extraordinairement riche et vivant, dont le relief a été si longuement, si profondément travaillé par l’érosion que l’Utah, au moins dans sa moitié sud, en est devenu un extraordinaire catalogue d’émotions fortes et de panoramas naturels exceptionnels. Faiblement peuplé (moins de deux millions d’habitants, dont pas loin de la moitié dans la capitale du nord, Salt Lake City), l’Utah se savoure, se déguste, comme un condensé de sensations hors normes.

Salt Lake City

La ville du« lac de sel »a une date de naissance précise : le 24 juillet 1847, lorsque Brigham Young, leader de la petite communauté des premiers mormons à la recherche de leur Terre promise, décida de fonder la« Nouvelle Jérusalem »au cœur de cette plaine déserte, après s’être écrié en proie à une révélation : « This is the Place ! » (« Voilà l’Endroit ! »).
Salt Lake City est restée depuis lors la capitale de cette secte chrétienne caractérisée par ses valeurs traditionnelles rigoureuses, son dynamisme économique et la vigueur de son prosélytisme (dix millions de fidèles de par le monde).
Calme et ordonnée, à l’image des mœurs mormones, elle mérite la visite essentiellement pour une meilleure compréhension de ce phénomène typique de la foi américaine qu’est l’Eglise de Jésus-Christ-des-Saints-du-Dernier-Jour (Latter Day Saints, en anglais, en abrégé LDS Church), nom officiel de la croyance mormone.

Visite de la ville

Les principaux édifices religieux sont réunis pour la plupart au centre de la ville autour de Temple Square : le Temple, surmonté d’une statue dorée de l’ange Moroni (l’intérieur est réservé aux seuls mormons), le Tabernacle (orgues magnifiques, concerts quotidiens gratuits, chorale le week-end) et la principale église, l’Assembly Hall ; le bel édifice de l’Utah State Capitol abrite le gouvernement local. L’animation se concentre dans le quartier très plaisant de Trolley Square.

Mémoire mormone

Le Museum of Church History and Art(45, North West Temple, tél. : (801) 240 4615, ouvert tlj de 9 h à 21 h du lundi au vendredi et de 10 h à 19 h les week-ends et jours fériés. Entrée libre) abrite la mémoire muséographique de la saga mormone, et la Family History Library, bibliothèque généalogique, est l’endroit où les mormons compilent les archives de l’humanité pour« baptiser »les morts et ainsi racheter le péché originel. Pour compléter ce circuit culturel, il faut visiter lesBeehive House et Lion House, les deux résidences où vécurent Brigham Young et sa famille nombreuse (les mormons étaient alors polygames).

Grand Lac salé

A l’extérieur de la ville (une trentaine de kilomètres), ce lac joue aujourd’hui un important rôle de réserve ornithologique : cygnes, canards, oies, mouettes, hérons, pélicans, cormorans, etc., notamment à Bear River, grand et beau refuge pour les oiseaux migrateurs.

Kanab

Une ville de taille modeste, mais que son implantation, tout près de la frontière de l’Arizona et à proximité de Lake Powell comme de Bryce Canyon et de Zion, voue à un rôle naturel de plate-forme touristique. Les canyons aux alentours de la ville abritèrent de nombreux tournages de films. Ils possèdent un vrai charme et peuvent en eux-mêmes justifier une halte.

Saint George

Toute proche des frontières de l’Arizona et du Nevada, cette agréable ville est surtout fréquentée par les visiteurs en route pour Zion et Bryce Canyon. Dans les environs de Saint George, deux sites naturels, peu fréquentés… à tort : Snow Canyon et les formations rocheuses colorées de Gunlock.

Moab

Une petite ville-point de chute qui constitue, par son emplacement, la« porte d’entrée urbaine » pour les parcs nationaux de Arches et Canyon-lands et plus généralement pour la vallée du Colorado.

L’autre terre Promise

Salt Lake City est la capitale de l’Utah, mais aussi celle de la communauté des mormons, constituée actuellement de dix millions de croyants dans le monde. Les premiers pionniers sont arrivés ici fuyant les persécutions. Originaires de l’Europe, ils ont cherché leur« terre Promise »à travers toute l’Amérique et, après un an et demi de marche, le chef du groupe s’arrêta enfin et déclara que la plaine du Grand Lac Sacré était« the Place », le lieu révélé pour accueillir la communauté. Famille, Travail et Eglise sont leurs principes moraux. Ils ne consomment ni alcool ni autres excitants, la contraception et l’avortement sont fortement déconseillés – le taux de natalité est très élevé – et le divorce n’est pas accepté. La discipline et la rigueur ont permis aux premiers colons de transformer ce qui était un désert en une terre fertile devenue, aujourd’hui, une ville dynamique et prospère.

Mountain« bikers’ city »

Bien équipée en hôtels et motels, elle ne possède pas en elle-même de centres d’intérêt particuliers, mais son atmosphère détendue est en général appréciée. Avec l’afflux régulier depuis plusieurs années de mountain bikers venus du monde entier, Moab s’est taillé une petite réputation de capitale américaine du VTT. Deux pistes voisines de la ville, Gemini Bridges Trail et Slickrock Trail, sont particulièrement fréquentées par les vélos. Plusieurs compagnies locales proposent, par ailleurs, diverses formules de descente du fleuve Colorado.

Lake Powell

Bien que la petite ville de Page, principal point d’accès à Lake Powell, se trouve à l’extrême nord de l’Arizona, c’est sur le territoire de l’Utah que s’étale l’essentiel du lac, exemple probablement unique d’une beauté naturelle rehaussée par l’intervention humaine.

Lake Powell par Alex Proimos

Barrage de Glen Canyon

En effet, Lake Powell, du nom de l’explorateur« historique »du bassin du Colorado et de ses innombrables canyons, en 1869, le major John Wesley Powell, géologue et vétéran manchot de la guerre de Sécession, n’existait pas il y a seulement un demi-siècle. C’est la construction du barrage de Glen Canyon, lancé en 1957 pour réguler le cours du fleuve Colorado, qui a donné naissance à ce lac de retenue (il a fallu dix-sept ans pour qu’il atteigne son niveau optimal…) de quelque 300 km de long, dont les innombrables criques totalisent plus de 3 000 km de rives !
Lake Powell, de fait, est une splendeur, avec ses falaises roses, orangées, rouges ou ocre plongeant à l’équerre dans le bleu profond des eaux, ses recoins secrets enserrés dans les plis du relief, son atmosphère à la fois impressionnante, étrange, sauvage et complice.

Rainbow Bridge et Antelope Canyon

Sur l’ensemble de son bassin, deux promenades sont particulièrement appréciées : Rainbow Bridge (à une centaine de kilomètres au nord-est de Page), immense arche de pierre naturelle installée dans un canyon, considérée par les Navajos comme un endroit sacré ; et Antelope Canyon , étroit et très étonnant défilé ocre-rose dont les parois, sculptées par l’érosion, font penser à de grandes vagues minérales.

Tourisme nautique… ou aérien

Durant les mois de printemps et d’été (la meilleure période), le lac est un haut lieu du tourisme nautique sous toutes ses formes, depuis la pêche jusqu’au jet-ski en passant par le canotage en house-boat et la simple baignade. Plusieurs compagnies locales proposent également, depuis l’aérodrome de Page, des survols de l’ensemble du lac en avion, avec possibilité d’extension jusqu’au Grand Canyon ou Monument Valley.

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